El sucre a la píndola. Videojocs terapèutics?

azucar-pildora-vj2

Últimament, una incòmoda quantitat d’articles recorren internet predicant com diversos elements tecnològics han estat utilitzats en diferents ambients clínics per millorar aptituds cerebrals, o almenys això diuen els seus titulars. Per exemple, l’article “Una app ajuda a frenar la deterioració cognitiva de pacients amb esclerosi múltiple” presenta una aplicació feta per MERCK que conté alguna cosa semblat a una xarxa social per a malalts i familiars. En ella, hi ha utilitats sobre el desenvolupament de la malaltia, els seus efectes, llocs d’informació i contacte amb altres pacients. A més, conté un espai de jocs interactius que, entre altres coses, “potencien la memòria visual”. En realitat, són jocs clàssics, no interactius (és a dir, no requereixen agilitat manual) com els que es troben en un test WAISC d’intel·ligència. Per entendre’ns, són variants de jocs tipus sudoku, tria l’operació major, quants colors hi havia en la imatge anterior, quin element segueix en aquesta sèrie, etc.; els que tota la vida s’han fet en paper.

Pels estudis neurològics
avui podem saber que el suport digital
és el sucre en la píndola

Pels estudis neurològics avui podem saber que el suport digital és el sucre en la píndola, doncs no millora la interacció, ni l’habilitat mental, ni res diferent o millor al que suposaria fer-los en paper. Desconec amb precisió l’efecte de l’esclerosi múltiple (EM) en el còrtex cerebral, però el que sí sabem és que els jocs d’entreteniment acostumen al cervell a fer operacions iguals a les quals s’estiguin exercitant en els jocs, sense que existeixi cap prova que això es contagiï a cap altra operació cerebral. És a dir, els sudokus entrenen molt el cervell, però per fer sudokus. També sabem, segons científics com el doctor Manfred Spitzer, que la veritable deterioració cerebral no és el que impedeix realitzar operacions mentals, sinó el que impedeix l’aprenentatge d’operacions noves (caldria matisar molt això, de totes maneres, ja que hi ha moltes formes de demència).

No obstant això, sí sabem, o sospitem intensament que si es compara l’efecte dels exercicis en paper o en pantalla, el primer (el paper) supera en beneficis al segon (la pantalla), només pel fet d’haver d’usar les mans, perquè el millor entrenament mental és el de la coordinació neuromotora. Així doncs, el suport digital és una mica de sucre en una píndola que és probablement millor prendre sola. 

Per això, l’article esmentat al principi no és molt precís en la seva anàlisi de la app, sobretot perquè si els exercicis d’aquest tipus frenaven efectivament la EM, els pacients d’aquesta malaltia no farien una altra cosa des de fa temps. En tot cas, la part del cervell que realitza aquests exercicis és molt petita i l’esclerosi múltiple, per desgràcia, degenera el sistema nerviós de forma global.

La veritable deterioració cerebral
és la que impedeix l’aprenentatge
d’operacions noves

Estudiem un altre cas: un article sobre un programa informàtic que “ajuda a la recuperació de nens que han tingut càncer”. Per començar, l’article en qüestió es refereix al publicat en aquest altre: “Computerized cognitive training improves childhood cancer survivors’ attention and memory” (K.K. Hardy, V.W. Willard, M.J. Bonner – Journal of Pediatric Oncology). Literalment, el poc que allí es diu és que l’ús del videojoc havia produït en els nens alteracions cerebrals, caracteritzades per canvis en la plasticitat neuronal del còrtex prefrontal, l’àrea encarregada del processament de les instruccions. És a dir, si el cervell fos un ordinador, el còrtex prefrontal, com si d’una memòria RAM es tractés, raonaria com ha de processar una activitat determinada i en quin ordre donar els passos necessaris.

No obstant això, el terme plasticitat neuronal pot resultar equívoc: la plasticitat neuronal no significa que les neurones es “exercitin o es tornin més flexibles”, sinó que suposa, de forma genèrica, qualsevol canvi en la mecànica sinàptica sense que aquest canvi hagi d’estar orientat en cap sentit concret. Simplement, les neurones “són flexibles”. Resumint: plasticitat neuronal significa que les neurones canvien la seva manera de funcionar només pel fet de funcionar i, a més, determina les petjades cerebrals que impliquen l’aprenentatge.

Si es compara l’efecte dels exercicis
en paper o en pantalla,
el primer (el paper) supera en beneficis
al segon (la pantalla)

L’article en qüestió és, com a poc, equívoc i, com a molt, està escrit per algú que no ha aprofundit prou. En estudiar la font de la informació, es comprova que el videojoc no ajuda a la recuperació de nens amb càncer, en el sentit que els guareixi. El que succeeix és que –mitjançant exercicis (com els de l’aplicació anteriorment descrita però orientats a la “memòria de treball”) i el monitoratge de l’activitat neuronal– el tractament amb el videojoc evidencia que el còrtex presenta plasticitat, canvis. És a dir, després de les intervencions mèdiques contra el càncer, el cervell conserva la capacitat d’aprendre. Això diu l’article. És un matís important del que, malgrat tot, es pot treure la següent conclusió: els videojocs provoquen processos cerebrals (com gairebé tot) i poden fer-se tan específics com es vulgui per comprovar la capacitat d’aprendre de certes zones cerebrals. Per tant, no vol dir que siguin la millor forma d’aprendre, com ja sabem per múltiples estudis sobre el tema. El cervell és complicat, això és l’única cosa que un neuròleg i un psiquiatre els diran avui dia.

Azucar-pildora02-ArtVj

Tot això és conseqüència de la trucada ludificació: la presentació o disseny de dinàmiques de qualsevol tipus en forma de joc. És a dir, el disseny de dinàmiques que presentin una estructura en la qual hi ha regles de comportament, objectius que aconseguir i una dificultat que enfrontar. Amb això no es vol dir, ni molt menys, que els jocs hagin de ser digitals, ni confondre alguna cosa ludificada amb alguna cosa lúdic, ni que jugar guareixi.

Quan jo era petit, record que la meva mare em donava el xarop fingint que la cullera era un avió, i això no em guaria abans les angines, encara que encara veig avions en les culleres.

Signatura: Juan Boza